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Agustín de Bethencourt y Molina
Agustín de Bethencourt y Molina
, ingeniero, profesor, militar e inventor. Nació en Puerto de la Cruz (Canarias) en 1758 y murió en San Petersburgo (Rusia) en 1824 a los 66 años de edad.
Está considerado uno de los científicos e ingenieros españoles más importantes del siglo XIX. Desarrolló su carrera profesional en España, Francia y Rusia. Sus trabajos abarcaron desde las máquinas de vapor hasta la ingeniería estructural y el planeamiento urbanístico.Fue profesor, fundador y primer director de la Escuela del Cuerpo de Ingenieros de Caminos de Madrid.
Familia
Su familia estaba emparentada con Jean IV de Béthencourt, que participó en la conquista de Canarias. Su padre fue caballero de la Orden de Calatrava y capitán de milicias provinciales, y su madre María de Castro Molina era hija del marqués de Villafuerte. Tenían negocios de la maquinaria textil. Se casó con Ana Jourdain, de nacionalidad inglesa, con la que tuvo cuatro hijos. .
Formación
Realizó sus primeros estudios su ciudad natal. Ingresó en 1777 como cadete en el regimiento de milicias provinciales, alcanzando al año siguiente el grado de teniente.En 1778 marchó a Madrid para estudiar en los Reales Estudios de San Isidro merced a una beca que le otorgaron. Allí estudió durante dos años matemáticas y física. También cursó estudios en la Academia de Bellas Artes de San Fernando de análisis matemático, cálculo diferencial e integral, teoría de las curvas y mecánica analítica.La calidad de su estudio le valió una beca para estudiar Química y Geología, y ampliar sus conocimientos en Metalurgia y Física, en París, en la prestigiosa “École nationale des ponts et chaussées” (Escuela Nacional de Puentes y Carreteras).Una de las tareas asumidas por Betancourt, durante su estancia en París fue la de diseñar los planos y construir modelos reducidos de cuantas máquinas pudieran ser útiles y provechosas para obras hidráulicas, o cualquier adelantamiento técnico relacionado con las obras públicas o la industria metalúrgica y textil.Era un gran políglota porque llegó a dominar los idiomas: español, latín, francés, ruso, alemán e inglés.
Docencia
En 1802 se fundaron los Estudios de la Inspección General de Caminos que, en 1803, por decisión de Betancourt, pasaron a denominarse Escuela de Caminos y Canales. Betancourt asumió la dirección de la Escuela desde 1802 hasta 1807, y redactó su plan de estudios. La Escuela contó entre sus profesores, además de con Betancourt, con José María de Lanz, Juan de Peñalver y José Chaix, quienes tradujeron y editaron el “Tratado de Mecánica elemental”, de Louis B. F. Francoeur. La Escuela fue clausurada en 1808, al estallar la guerra de la Independencia.
Inicios profesionales
Desde muy joven manifestó una poderosa inventiva y una clara inclinación por las ciencias experimentales. A los 18 años construyó, junto con su hermana, una máquina de coser seda, que fue presentada ante la Sociedad Económica de La Laguna.Sus primeros encargos para la Corona, fueron en 1783, se trataba de un viaje de inspección del Canal Imperial de Aragón y un estudio de las minas de Almadén, sobre cuyo estado redactó tres detalladas memorias.En 1783, efectuó el lanzamiento de un globo aerostático, fabricado bajo su dirección, de "tafetán barnizado" y "siete pies de diámetro", en presencia de la Corte, en El Escorial, que fue la primera experiencia aerostática en España.
Gabinete de Máquinas
En 1788, se aprobó el proyecto de crear un Gabinete de Máquinas, sito en el Palacio del Retiro y Bethencourt fue nombrado director del mismo. La inauguración del Real Gabinete de Máquinas se efectuó en 1792. Por el Catálogo redactado por el propio Bethencourt sabemos que se componía de 210 modelos o maquetas, 359 planos y 99 memorias, todos los cuales había recogido o diseñado durante su estancia en París.
Viajes a Inglaterra
En 1788 hizo su primer viaje a Inglaterra, donde permaneció unos meses observando máquinas, a mitad de camino entre la investigación científica y el espionaje industrial.Estancia en ParísA su regreso a París, en 1792 redactó para la Academia de Ciencias de París una “Mémoire sur une machine a vapeur a double effet” que presentó a la École des Ponts et Chaussées y a la Académie Royale des Sciences. De este modo, Bethencourt reveló al continente europeo el fundamento de la máquina de vapor de doble efecto.El mismo año construyó una máquina eólica para desaguar terrenos pantanosos, que incorporó junto con el telar a la colección de máquinas con destino al futuro Gabinete.Estancia en Inglaterra
En 1793 viajó de nuevo a Inglaterra, donde permaneció hasta 1796, comisionado por el gobierno español. Recorrió fábricas, manufacturas y obras públicas, tomando nota puntual de cuantas máquinas e ingenios pudieran interesarle. En este período realizó proyectos y estudios sobre excavadoras, dragas y transmisiones para molinos de viento y comenzó sus trabajos de telegrafía óptica.
En 1795 obtuvo, en concurso público, un premio convocado por la Society for the Encouregement of Arts Manufactures and Commerce por una máquina para cortar hierba en los ríos y canales. Ganó además dos premios, otorgados por la Royal Society of Agriculture de Londres, que lo nombró socio de mérito.
Estancia en París
En 1796, ante la ruptura de relaciones entre España e Inglaterra como consecuencia de la firma del tratado de San Ildefonso entre Francia y España, se trasladó de nuevo a París. Allí, junto con Breguet presentó al Directorio el prototipo y los planos de un telégrafo óptico, la Academia de Ciencias emitió un informe, subrayando los méritos y ventajas del telégrafo inventado por Betancourt y Bréguet e indicando que éste "se distingue esencialmente de todas las demás máquinas de este tipo que conozcamos". No obstante, y a pesar de las ventajas del nuevo telégrafo óptico, éste no logró imponerse sobre el de Chappe.En 1796 presentó a la Academia de Ciencias de París la Memoria sobre la fuerza expansiva del vapor de agua.En 1797, publicó su estudio sobre la manera de fundir y barrenar cañones de hierro y la Memoria sobre la draga mecánica, cuya construcción intentó llevar a cabo en España, aunque sin resultado, y que construyó finalmente en Kronstadt en 1812.Declarada la guerra entre Inglaterra y España, regresó a Madrid con una gran colección de máquinas, al mismo tiempo que otros pensionados.
Regreso a España

En 1798 regresó a España y fue nombrado Inspector General de Puertos y Caminos y año y medio después redactó una “Noticia del estado de los caminos y canales en España. Causa de sus atrasos y defectos, y medios de remediarlos en adelante”.
En 1799 inauguró la primera línea española de telegrafía óptica entre Madrid y Aranjuez, aunque tenía el proyecto de continuarla hasta Cádiz.
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Andamios en la catedral de San Petersburgo


Estancia en Rusia
En 1808 emigró a Rusia, donde trabajó al servicio del zar Alejandro I e ingresó en el ejército con el grado de mayor general; fue destinado al Departamento de Vías de Comunicación.Al año siguiente fue nombrado jefe del recientemente creado Instituto del Cuerpo de Ingenieros de Vías de Comunicación, una escuela politécnica similar en concepto a la que había fundado en Madrid.Además de su labor en el Departamento de Vías de Comunicación y como organizador y director del Instituto, trabajó estos años en la modernización de la fábrica de armas de Tula y en el proyecto de una draga pala el puerto de Kronstadt. La draga Kronstadt, entró en funcionamiento en 1812, y fue la primera máquina de vapor instalada en barcos fluviales en Rusia.Entre 1810 y 1812, proyectó diversos puentes, entre los que destaca el primer gran puente permanente de arco construido en Rusia: el Kamennoostrovski, sobre el Málaia Nevka.En 1816 recibió el encargo de proyectar una fábrica de papel moneda y tres años después fue designado director general del Departamento de Vías de Comunicación del Imperio Ruso, en calidad de lo cual se dedicó a mejorar los canales y la navegación fluvial, y a impulsar la construcción de carreteras y puentes.Se encargó también de organizar el Comité de Construcciones y Obras Hidráulicas para urbanizar San Petersburgo, y proyectó los pabellones permanentes para las ferias comerciales de Nizhni Novgorod y las vías de acceso a las mismas.La obra más importante de Betancourt en Rusia fue la feria de Macarief, levantada en la confluencia de los ríos Volga y Oca.Fue diseñador de planos urbanísticos y constructor en varias ciudades rusas destacando entre ellas: San Petersburgo, Kronstadt, Nizhny Novgorod.A partir de 1822 comenzó a tener problemas con el Zar y fue sustituido en la dirección del Instituto, quedando relegado hasta su muerte en 1824.
Publicaciones y divulgación
En 1803 empezó a escribir con José Lanz el “Ensayo sobre la composición de las máquinas”, publicado en París en 1808 con el título “Essai sur la composition des machines”, convirtiéndose en un libro de texto de gran difusión en toda Europa.
Academias
En 1807, fue nombrado miembro de la Academia Real de Ciencias de París.
Reconocimientos honoríficos
  • Fue Caballero de la Orden de Santiago y de la de San Alejandro
  • En 2008 se emitió en Rusia un sello conmemorativo celebrando los 250 años de su nacimiento.


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Fuentes
Esta biografía se ha confeccionado a partir de las reseñas biográficas que existen del personaje en Internet.Editor: Feliciano Robles